坐等首架飞机在火星起飞

  近日,美国国家航空航天局(NASA)喷气推进实验室(JPL)宣布,“毅力号”火星车搭载的价值8000万美元的小型直升机“机智号”将于下月初进行首次飞行,很可能不早于4月8日。如果成功,这将是直升机首次在其他星球上的受控动力飞行。 

  2月18日“毅力号”着陆后,“机智号”研究团队在其周围地形上寻找了一个平坦、没有危险的场地,以便这架1.8公斤重的直升机能够安全飞行。JPL“机智号”首席飞行员H?vard Grip在喷气推进实验室表示,很快他们就发现,火星车正北方向10平方米的区域是完美的起飞场地。

  火星车目前正在前往机场中心的路上,应该几天内可以到达。而后,大约将需要6天的时间将直升机从其腹部展开:解开捆绑物,旋转到垂直位置并伸直腿。最后,随着直升机在离火星地面13厘米的地方悬停,“毅力号”会下降并在一天之内离开。

  “快速驱动是必不可少的,因为‘机智号’只能在火星寒冷的夜晚维持一晚,之后它的太阳能电池板必须暴露在阳光下。”JPL“机智号”综合负责人Farah Alibay说。

  之后,火星车将尝试到达60米外的安全俯瞰点,在那里它可以用相机捕捉“机智号”的飞行,而“机智号”也会给“毅力号”拍照。在1周的调试期间内,“机智号”将测试其电机并摆动其双、反向旋转的1.2米叶片。在天气状况良好的情况下,直升机会升起,其旋翼每分钟转2537转,上升3米,做一个小转弯,然后在30秒内下降。

  这将是一个历史性时刻,这是旋翼飞行器首次在另一个星球上飞行,更不用说是在大气层稀薄的火星了。之后,直升机团队计划将再进行四次飞行,飞行范围在60米长、最高可达5米的飞行区域,并沿途拍摄地面照片。“如果这架直升机能飞出去再飞回来,地面控制人员可能会更加雄心勃勃,在最后的两次飞行中试着扩大我们的能力。”Grip说。

  “机智号”飞行的同时,“毅力号”科学团队将继续调查着陆点附近区域,“毅力号”的许多科学仪器已经对附近的岩石进行了首次测量。正如预期的那样,这些岩石的外观是由熔岩形成并被水改变的,但目前还不清楚它们是在原地形成的,还是在曾经填满陨石坑的古湖泊之后沉积的。在“毅力号”的仪器近距离观察岩石之前,这个谜团不太可能被解开,而这要等到“机智号”飞行之后才能实现。

  “到目前为止,着陆区域最显著的特征很清楚,到处都是巨石。”该任务项目科学家、美国加州理工学院地质学家Ken Farley上周在月球与行星科学会议上说。

  目前,还不确定“机智号”直升机的最后几次飞行能否帮助“毅力号”实现科学目标。但无论如何,随着火星车开始疯狂钻探,它将收集20个岩石样本,并在未来两年内到达陨石坑边缘,“机智号”也最终将被遗弃,电池故障并失去通讯中继。

  但这个由机器人改造而成的作品并不会孤单。NASA透露,在直升机太阳能电池板的下面贴着一块方形的未漂白棉布,大小与邮票相同,取自原始的莱特飞行器,这是第一个在地球上高空飞行的动力飞机。

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